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Cuando los adultos de edad avanzada se deprimen: no es solo “la edad”

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Esperamos que la edad avanzada sea una época de muchos viajes, reflexión, juegos con los nietos y actividades de voluntariado, sin mencionar la posibilidad de gastar los ahorros de la jubilación que ganamos con arduo trabajo.

Lamentablemente, algunas personas de edad avanzada padecen depresión durante los “años dorados”. Debido a que la depresión es mucho más grave que simplemente sentirse un poco desanimado cada tanto, es muy importante que los adultos de edad avanzada reciban un diagnóstico y tratamiento adecuados. La depresión puede conducir al suicidio, lo que realmente destaca la importancia de recibir tratamiento para este trastorno del estado de ánimo.

Por qué las personas mayores Se deprimen
Cambios hormonales

Un motivo importante por el cual las personas mayores experimentan depresión se relaciona con el cambio hormonal. La depresión también es un síntoma de niveles bajos de hormonas tiroideas, un problema común en la tercera edad. La depresión en adultos de edad avanzada ocurre en hombres y mujeres.

En los hombres, los niveles de testosterona descienden con el tiempo, como parte normal del envejecimiento. Los niveles bajos de testosterona pueden tener como resultado fatiga y síntomas de depresión. La testosterona es una hormona que toma parte en numerosas funciones corporales.

En las mujeres, la carencia de las hormonas progesterona y estrógeno, que disminuyen con la menopausia, puede relacionarse con la depresión.

Algunos investigadores consideran que otro problema tanto en hombres como mujeres de edad avanzada es la reducción de DHEA, una hormona esteroidea que desempeña una función muy importante en la producción de testosterona y estrógeno. Los niveles de DHEA en las personas mayores son las más bajas de cualquier grupo de edad. Los investigadores siguen estudiando la función potencial que la DHEA podría desempeñar en el tratamiento de la depresión.

Otros factores

Una variedad de otras causas físicas (medicamentos, pérdida de funciones debido a la artritis, enfermedad cardíaca, osteoporosis, falta de actividad física e, incluso, carencias alimenticias) también puede provocar depresión o contribuir a ella. Además, la depresión puede ser circunstancial, debido al aislamiento, las preocupaciones económicas, la pérdida de un ser querido o la jubilación.

Por qué la depresión queda sin diagnóstico ni tratamiento

Los pacientes de edad avanzada tienden a dar por sentado que los síntomas como la alteración del sueño, los cambios en el estado de ánimo y la pérdida (o el aumento) del apetito son simplemente una parte del envejecimiento. Es posible que los médicos también desestimen estos síntomas sin darse cuenta de que la condición subyacente quizá sea una depresión. Además, la depresión a veces puede confundirse con la demencia, en cuyo caso no se aplica el plan de tratamiento adecuado.

Existen otras razones por las que es posible que no se detecte la depresión en personas de edad avanzada. Las enfermedades mentales tienen un estigma social. Es posible que, debido a este estigma, algunas personas se sientan avergonzadas y no puedan admitir que están luchando contra la depresión y, por ende, no busquen la ayuda que necesitan. En otros casos, es posible que los recortes presupuestarios reduzcan la disponibilidad de servicios para los adultos de edad avanzada y que no haya suficientes profesionales con las calificaciones necesarias para diagnosticar y tratar la depresión.

De hecho, la Fuerza de Tarea de Servicios Preventivos de los Estados Unidos (USPSTF, United States Preventive Services Task Force) recomienda realizar pruebas de detección de la depresión en todos los adultos. Sin embargo, la USPSTF hace hincapié en que debe haber un profesional de planta para ayudar con el diagnóstico y el tratamiento. Esto es importante ya que, si tiene depresión, dicha condición debe controlarse para poder tener la seguridad de que haya un alivio de los síntomas.

Cómo saber si alguien esta deprimido

La depresión se puede diagnosticar con una combinación de estos síntomas comunes. Si tiene alguno de ellos durante, al menos, dos semanas, consulte con su médico para que le realicen una evaluación de salud mental:

  • Estado de ánimo deprimido, irritabilidad
  • Menos interés o placer en la mayoría de las actividades
  • Pérdida o aumento considerable de peso
  • Cambios considerables en los patrones de sueño
  • Movimientos más lentos de lo normal
  • Fatiga, falta de energía
  • Indecisión o incapacidad para pensar con claridad
  • Sentimientos de inutilidad o culpa

Los adultos de edad avanzada con depresión quizá también presenten lo siguiente:

  • Trastornos de la memoria
  • Confusión
  • Delirios o alucinaciones
  • Dolor sin causa médica
  • Quejas persistentes o confusas
  • Comportamiento demandante

Si tiene pensamientos suicidas, que son otro síntoma de la depresión, busque asistencia médica de inmediato.

Tenga en cuenta que será necesario descartar otras condiciones con síntomas parecidos antes de hacer un diagnóstico definitivo.

Cómo puede ayudar el tratamiento

Hable sobre las opciones de tratamiento con su médico. Quizá se le recomiende que siga uno o más de los siguientes tratamientos:

Medicamentos.

Con frecuencia, las personas con depresión grave responden bien a los antidepresivos. Antes de tomar un antidepresivo, el médico considerará todos los aspectos de la salud del paciente y recetará el fármaco con menores probabilidades de provocarle efectos secundarios graves. Inicialmente, se recetan dosis bajas para que el organismo se adapte al medicamento. En adultos de edad avanzada, es posible que pasen semanas hasta que un fármaco produzca resultados visibles.

Como sucede con muchos medicamentos, los antidepresivos tienen efectos secundarios que, en ocasiones, restringen su uso en personas de edad avanzada. Los efectos secundarios varían desde menores, como sequedad bucal, hasta más graves, como una caída de la presión arterial. Sin embargo, existen varios medicamentos que los adultos toleran apropiadamente que podrían causar pocos o ningún efecto secundario.

Terapia

Existen muchos enfoques diferentes para la terapia. A menudo, la terapia con personas de edad avanzada está orientada a los problemas y se centra en ayudarlas a lidiar con asuntos inmediatos, como la pérdida de un ser querido, un cambio de residencia o la jubilación. Otros enfoques pueden centrarse en hacer cambios de comportamiento, como aprender a adoptar nuevas formas de ver la vida o reestructurar las actividades cotidianas. Es posible que la terapia familiar también sea útil para ayudar a las personas de edad avanzada y a sus hijos a la hora de lidiar con expectativas poco realistas, culpa o problemas sin resolver. Otros tipos de terapia que pueden ser beneficiosos para los adultos de edad avanzada incluyen los siguientes:

  • Terapia cognitivo-conductual: se centra en los pensamientos, los sentimientos y los comportamientos.
  • Psicoterapia interpersonal: un tipo de terapia a corto plazo que se centra en las relaciones.
  • Terapia psicodinámica: se centra en obtener conocimiento de uno mismo mediante enfrentar problemas sin resolver.
Cambios en el estilo de vida

Además de los medicamentos o la terapia, una dieta equilibrada y la actividad física regular pueden contribuir a aliviar los síntomas de la depresión.

Tómese un momento para revisar los medicamentos que usted o un ser querido deban tomar. Es posible que alguno de ellos contrarreste los efectos de otro. Esto puede ser un indicio de que tal vez haya que cambiarlo por otra alternativa o eliminarlo.

La Depresión Puede Tratarse Satisfactoriamente en Pacientes de la Tercera Edad

Los adultos de edad avanzada con depresión pueden mejorar cuando se los trata con medicamentos, terapia o una combinación de los dos. También las condiciones médicas coexistentes tienden a mejorar cuando se trata la depresión. La depresión es una enfermedad que se puede controlar con eficacia en personas de todas las edades.

RESOURCES:

Depression and Bipolar Support Alliance
http://www.ndmda.org

Senior Health
National Institutes of Health
http://nihseniorhealth.gov

CANADIAN RESOURCES:

Canadian Mental Health Association
http://www.ontario.cmha.ca

Canadian Psychiatric Association
http://www.cpa-apc.org

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Last reviewed March 2013 by Brian Randall, MD

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