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Trastornos de la alimentación: cuando los alimentos y el peso asumen el control


Jane y Elizabeth están haciendo dietas estrictas de bajas calorías, aunque ambas tienen un peso peligrosamente bajo. Angela y Hank ingieren en secreto enormes cantidades de comida de un tirón y, después, vomitan y pasan horas haciendo ejercicio. Evelyn y Fred ingieren enormes cantidades de comida y, después, se sienten culpables y deprimidos. ¿Qué tienen en común estas seis personas? Todos tienen algún tipo de trastorno de la alimentación.

¿Qué son exactamente los trastornos de la alimentación?

En un intento por mantenerse saludables, muchas personas tratan de controlar la cantidad de comida que ingieren, así como su peso y figura. Algunas personas experimentan alteraciones breves en sus patrones de alimentación como reacción ante una situación estresante o al hacer dieta para mejorar su aspecto o su salud. Sin embargo, las personas con un trastorno de la alimentación piensan en la comida, el peso y la imagen corporal constantemente.

A menudo, también tienen problemas médicos y psicológicos.

En casos de complicaciones médicas graves, como desnutrición grave, deshidratación o irregularidades cardíacas, puede ser necesaria la hospitalización.

Existen tres tipos principales de trastornos de la alimentación: la anorexia nerviosa, la bulimia nerviosa y el trastorno por atracón. Los trastornos de la alimentación pueden alterar las actividades escolares y laborales, y las relaciones, y causar problemas de salud graves que podrían atención médica permanente. En casos graves, pueden causar discapacidad permanente y hasta la muerte. En un intento por crear conciencia, se incluyó el trastorno por atracón en la actualización de 2013 del Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales (DSM-5) de la Asociación Americana de Psiquiatría.

¿Cuán comunes son los trastornos de la alimentación?

Según la Asociación Nacional de Anorexia Nerviosa y Trastornos Asociados (ANAD), más de 30 millones de estadounidenses tienen algún tipo de trastorno de la alimentación. La mayoría de los casos se da en mujeres de 12 a 25 años. Sin embargo, los trastornos de la alimentación también ocurren en hombres y en personas de otras edades. La mayoría de las personas presentan síntomas antes de los 20 años. Los trastornos de la alimentación pueden durar de varios meses a muchos años.

Pueden ocurrir en personas de todos los orígenes raciales, étnicos y socioeconómicos. El índice de trastornos de la alimentación es más alto en ciertas ocupaciones, tales como la danza, la gimnasia y el modelaje, donde hay un exceso de presión por mantener un peso y un aspecto específicos.

¿Cuáles son los síntomas de los trastornos de la alimentación?
Anorexia nerviosa
  • Pérdida de peso excesiva o falta de aumento de peso normal, generalmente hasta llegar a la inanición
  • Temor intenso a subir de peso
  • Imagen corporal distorsionada, como verse demasiado gordo aunque se tenga un peso por debajo del normal
  • Ejercicio excesivo o compulsivo
  • En las mujeres, ausencia de, al menos, 3 menstruaciones consecutivas
  • Control obsesivo de las calorías y las grasas aunque se tenga un peso por debajo de lo normal
  • Hábitos alimenticios inusuales, como cortar la comida en bocados muy pequeños

Algunas personas con anorexia nerviosa también comen compulsivamente y vomitan (se purgan) para mantener bajo su peso

Bulimia nerviosa
  • Episodios frecuentes de atracones (ingerir una cantidad de comida anormalmente grande en 2 horas o menos)
  • Episodios frecuentes de vómitos autoprovocados o de abuso de laxantes y diuréticos para evitar el aumento de peso
  • Preocupación excesiva por el peso y la figura
  • Sentirse fuera de control al comer compulsivamente
  • Intentos de controlar el peso mediante el ejercicio excesivo, el abuso de pastillas para adelgazar o el ayuno
  • Hábitos alimenticios inusuales, como acumular comida y comer en secreto

A menudo, las personas con bulimia mantienen un peso relativamente normal por medio de las purgas y las dietas, el ejercicio y el ayuno excesivos.

Trastorno de Apetito Desenfrenado
  • Episodios frecuentes de atracones
  • Poco uso de comportamientos para controlar el peso, como purgas o ejercicios o ayuno excesivos, o uso nulo de estos
  • Sentimiento de culpa, depresión o repulsión hacia uno mismo debido a los atracones y preocupación por el sobrepeso
  • Ingesta de grandes cantidades de comida cuando no se tiene hambre
  • Ingesta rápida hasta el punto de sentirse incómodamente lleno

Muchas personas con trastorno por atracón tienen sobrepeso.

¿Qué causa los trastornos de la alimentación?

Los trastornos de la alimentación no tienen una sola causa. Por el contrario, a menudo, se trata de una interacción compleja entre la genética, los antecedentes familiares, la interacción con pares y el entorno. Con frecuencia, las personas que tienen trastornos de la alimentación tienen otros problemas psicológicos, tales como trastornos del estado de ánimo o trastornos de ansiedad. Los trastornos de la alimentación están marcados por ciclos continuos de comportamiento y sentimientos, tales como la culpa por comer de más o el deseo de perder más peso. Estos sentimientos se refuerzan y suelen convertirse en un mecanismo para lidiar con problemas o cambios.

¿Cómo se tratan los trastornos de la alimentación?

Para las personas con trastornos de la alimentación, se desarrolla un plan de tratamiento individualizado que se basa en una evaluación psicológica y un examen médico rigurosos. Se suelen combinar varios de los siguientes enfoques.

  • Tratamiento de los problemas médicos o de salud: En primer lugar, se trata cualquier problema médico. A continuación, se exploran los problemas psicológicos relacionados con el trastorno de la alimentación. Se proporciona asesoramiento nutricional para ayudar a restablecer prácticas saludables de alimentación y planificación de comidas. También es posible que se receten medicamentos. Los grupos de apoyo también pueden ser de ayuda para las personas con trastornos de la alimentación y sus familiares y amigos.
  • Psicoterapia: Se pueden utilizar varios tipos de psicoterapia diferentes en sesiones individuales, grupales o familiares. La terapia cognitivo-conductual puede ayudar a desarrollar formas de pensar y patrones de comportamiento saludables, sobre todo con respecto a la comida y las relaciones. Otros tipos de psicoterapia se centran en los problemas psicológicos subyacentes, como la autoestima. En algunos casos, una combinación de más de un tipo de psicoterapia es el enfoque que mejores resultados tiene.
  • Medicación: Los medicamentos más utilizados para los trastornos de la alimentación son los antidepresivos. Son particularmente efectivos en casos de bulimia y del trastorno por atracón porque tratan los síntomas relacionados con el estado de ánimo e inhiben las ansias de atracarse. En los casos de anorexia, pueden ayudar a disminuir las obsesiones y la ansiedad relacionadas con la alimentación, pero no hay evidencia suficiente como para determinar si son útiles.

La mayoría de las personas con trastornos de la alimentación obtienen cierto nivel de resultados favorables con el tratamiento. Sin embargo, la extensión y rapidez de la respuesta varían con la persona, y las recaídas son comunes.

Como con la mayoría de los problemas de salud, la detección y el tratamiento tempranos son lo mejor. Esto ayuda a romper el ciclo dañino y evitar que se vuelva un hábito. La intervención temprana también puede ayudar a tratar problemas psicológicos.

Si usted cree que puede tener un trastorno de la alimentación, pida una consulta para hablar con su médico o con un profesional de salud mental. Si sospecha que algún conocido puede tener un trastorno de la alimentación, aliéntelo a buscar ayuda profesional.

RESOURCES:

National Eating Disorders Organization
http://www.nationaleatingdisorders.org

Overeaters Anonymous
https://www.oa.org

CANADIAN RESOURCES:

Canadian Mental Health Association
http://www.cmha.ca

National Eating Disorder Information Centre
http://www.nedic.ca

References:

American Psychiatric Association. Desk Reference to the Diagnostic Criteria from DSM-5. Washington, DC: American Psychiatric Association; 2013.

Anorexia nervosa. EBSCO DynaMed website. Available at: http://www.ebscohost.com/dynamed. Updated March 18, 2015. Accessed April 14, 2015.

Anorexia nervosa. National Association of Anorexia Nervosa and Associated Disorders website. Available at: http://www.anad.org/get-information/about-eating-disorders/anorexia-nervosa. Accessed April 14, 2015.

Binge eating disorder. National Association of Anorexia Nervosa and Associated Disorders website. Available at: http://www.anad.org/get-information/about-eating-disorders/binge-eating-disorder. Accessed April 14, 2015.

Bulemia nervosa. EBSCO DynaMed website. Available at: http://www.ebscohost.com/dynamed. Updated March 18, 2015. Accessed April 14, 2015.

Bulimia nervosa. National Association of Anorexia Nervosa and Associated Disorders website. Available at: http://www.anad.org/get-information/about-eating-disorders/bulimia-nervosa. Accessed April 14, 2015.

Shapiro JR, Berkman ND, et al. Bulimia nervosa treatment: Asystematic review of randomized controlled trials. Int J Eat Disord. 2007;40:321-336.



Last reviewed April 2015 by Michael Woods, MD

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