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Emociones de segunda mano: "captar" un mal humor
Un veneno insidioso


Los autores del estudio Reed W. Larson de la Universidad de Illinois y David M. Almeida de la Universidad de Arizona, Tucson dicen que la experiencia diaria repetida de las emociones de segunda mano puede viajar de una persona a otra en una familia. Esto puede ser un medio por el cual la angustia, ira o depresión paterna pueden generar las mismas condiciones en otros miembros de la familia, particularmente en los niños.

La investigación

Los profesores Larsen y Almeida estudiaron 450 familias durante tres años. Ellos observaron las actividades, estados de ánimo y vida emocional de los sujetos de estudio a través de diarios y llamándolos para preguntarles como se sentían. Otras familias llenaron cuestionarios sobre el efecto de las emociones de segunda mano en sus vidas.

"El resultado más consistente fue que las emociones negativas pueden crear una reacción en cadena de angustia que se mueve a través de una familia, afectando el comportamiento de todos y finalmente, su bien estar", dice el Dr. Almeida, un profesor de estudios familiares y desarrollo humano. "También estos excedentes parecen seguir el orden jerárquico en una familia, de padres a madres y de madres a hijos".

El estudio también reveló que una emoción se puede transformar de una persona a otra en su transmisión. Por ejemplo, el desdén en una persona podría inducir vergüenza en otra, la ira en una persona con mayor jerarquía puede crear ansiedad en un miembro de la familia con menos jerarquía.

Formas de comunicación

"Si las parejas o miembros de la familia pudieran tan solo comunicar el motivo del por qué están de mal humor, otros en casa estarían menos propensos a contagiarse de la emoción negativa", dice el Dr. Larson, un psicólogo y profesor del desarrollo humano de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. "Pero si el papá solo reprime sus sentimientos y les grita a los niños cuando llega a casa, ellos están más propensos a pensar que su humor severo se debe a algo que ellos hicieron y entonces llegan incluso a deprimirse más".

Si el jefe de familia es una mujer, también los estados de ánimo negativos fluyen cuesta abajo y afectan a los otros miembros de la familia. Geraldine Downey, PhD, una profesora de la Universidad de Columbia, estudió a madres solteras con dolor crónico y las comparó con madres similares con buena salud. Ella encontró también que las emociones negativas se transmiten fácilmente a otras personas de la familia. Pero cuando los niños entienden completamente que el mal humor de su madre se debe a una reacción a un padecimiento médico doloroso, ellos no se culpan por el mal humor de ella.

En casos donde hay justificación clara para el temperamento negativo, los miembros de la familia tienden a relajarse más y las emociones tóxicas son menos propensas a transmitirse. En una familia estudiada, el esposo estuvo experimentando los rigores de New York Bar Exam y generalmente estaba tenso y al borde. Sin embargo, su esposa no se sintió intimidada o responsable por su humor severo debido a que ella sabía lo que lo estaba provocando.

Técnicas para tranquilizar a su familia

Las familias no pueden permitir que los problemas lleguen al punto donde un padre llegue a casa cada noche con un pésimo humor, arrojando cosas, azotando puertas y gritándole a todos. "Toda nuestra investigación ha mostrado que el alto nivel de angustia de los padres ha angustiado enormemente a los hijos", dice el Dr. Almeida.

"Lo sano es aliviar tensiones antes de llegar a casa", señala el Dr. Almeida. "Si el viaje interurbano es un gran dolor de cabeza, quizás un padre tenso puede hacer yoga o algún otro ejercicio antes de conducir a casa y enfrentar más estrés con el tráfico. La segunda técnica es simplemente decirle a todos en casa el por qué tuvo un mal día". Esto les da una oportunidad de empatizar y ayudarlo.

Con la mayoría de las familias de la actualidad dirigidas por dos padres que trabajan, quienes podrían tener trabajos estresantes, sería útil solo decir: "Tuve un pésimo día en el trabajo, estoy de mal humor en este momento y si pudieran darme un descanso, me vendría muy bien". Algunas familias tienen una rutina donde a cada padre se le concede 20 minutos de 'un momento de tranquilidad' antes de reunirse con la familia. Esto incluye a los padres que se quedan en casa, cuyo estrés no es con frecuencia menor al de su esposo que trabaja.

Los investigadores dicen que hablar abiertamente sobre los factores de estrés también les enseña a los niños que no todos los días son días felices y que algunas veces las personas están de mal humor. También este es un buen momento para enseñarles que tendrán que tratar con personas que no siempre serán amables.

Aunque las mujeres son más propensas que los hombres a comunicar sus estados de ánimo buenos o malos, dice el Dr. Almeida, existen formas en las que usted puede ayudar a los hombres a expresarlos. Comience por instituir una hora regular para cenar así es más fácil para todos hablar y ponerse al tanto de los sucesos del día.

RESOURCES:

The American Institute of Stress
http://www.stress.org/

American Psychological Association
http://www.apa.org/

CANADIAN RESOURCES:

Canadian Mental Health Association
http://www.ontario.cmha.ca/

Canadian Psychiatric Association
http://www.cpa-apc.org/

References

Larson RW, Almeida DM. Second-hand emotions: emotional transmission in families. Journal of Marriage and the Family. Feb 1999.

Negative emotions are contagious in families. Parenting Research.org website. Available at: http://parentingresearch.org/research/neg_emot.pdf. Accessed March 15, 2011.



Last reviewed March 2011 by Brian Randall, MD

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